Keeping Indigenous Traditions Alive at Crow Fair in Montana

Held each year at Crow Agency, Montana, Crow Fair is one of the largest Native American gatherings in the world, featuring parades, a rodeo, traditional dancing, and more than 1,000 teepees – and it’s open to everyone. Katie Jackson shares her experience.

Shares

Hundreds of white teepees cover the grounds around Crow Fair in southeastern Montana, United States. Photo © Getty Images / Evo Danchev

I was just shy of my 8th birthday when Crow Fair first came on my radar. To their credit, my parents were introducing their kids to a different culture – but they should have warned us it wasn’t going to be like the county fair. The disappointment was real when we arrived and didn’t see a Ferris wheel on the horizon. But the tears were short lived. Even as kids, we could tell Crow Fair was something special.

Every year, during the third week of August, a patch of unassuming prairie along the banks of Montana’s Little Bighorn River transforms into the “teepee capital of the world.” There’s no official count – who wants to take time away from the festivities to tally teepees? – but most sources cite at least 1,200. Constructed of white canvas stretched tightly across lodgepole pines, the teepees stand out sharply against the brown earth. August in southeastern Montana is hot and dry, but it’s also the start of the harvest season – and originally, Crow Fair was established as an agricultural event.

An epic five-day powwow

Now in its 103rd year, Crow Fair has grown exponentially to become one of the largest powwows in the world. For five full days, thousands of representatives of different tribes from across the country and even Canada gather to celebrate a culture the US government once tried to decimate. The irony that outsiders are welcome to attend is not lost on anyone – least of all the Crow people. They’re happy to be known for their hospitality, and their horses. Indeed, for every teepee at Crow Fair there is a horse trailer. For tribal members, going to Crow Fair without your horse is like going to war without a weapon. It’s unfathomable.

For starters, there’s the parade around the encampment which kicks off each day of the fair. Most of the participants are on horseback – their animals elaborately adorned as if they’re going to the equine Academy Awards. The riders are also dressed to impress. As a kid I remember being enamored with the royalty riding by. There was Junior Miss Crow Nation, Miss Northern Cheyenne, and Center Lodge Princess – all practicing their pageant waves while wearing traditional dresses far prettier than anything I had hanging up in my closet at home.

The Indian relay: the highlight of the rodeo

After the parade, all eyes are on the rodeo. Two years ago, I sat high in the grandstand, perched on the edge of my seat watching fearless men and women risk it all to race around the arena on seemingly wild horses. Their goal? To win a cash prize and a year’s worth of bragging rights.

A tribal member rides a bronco during the rodeo at Crow Fair in Montana
Bronco riding at the Crow Fair rodeo. Image credit: Getty Images / Tom Williams

While the kids’ pony race always draws a huge crowd, the signature event is the Indian relay. Specific to Native American rodeos, this unique event requires riders to ride a lap on one horse, climb on the back of another horse for the second lap and then climb on the back of a third horse for the final lap. The riders do all of this bareback. It’s athleticism and horsemanship at its finest.

Traditional Native American dance

Before the last of the dust settles, rodeo-goers start making their way to the dance arbor. Some show up hours in advance to plant their lawn chairs around the periphery of the large expanse of grass where the evening’s dancing and ceremonies will take place. I usually end up in the bleachers in the back. Still, there’s no bad seat at Crow Fair. The evening begins with the grand entry where everyone stands for the presentation of the colors. Tribal members who are veterans and active-duty military carry tribal flags, the Montana State flag, the American flag, and the POW MIA flag.

Next, the dancers file in. “Be proud but not prideful,” reminds the emcee who announces them. The men – sporting head-to-toe regalia – enter first. Like their feather headdresses, their beaded belts, metallic armbands, and elaborate breastplates are all works of art. They dance, bowing their heads as if humbled by some unseen force of nature, to the beat of the drums. The drumming, and the singing, never seems to cease. It’s the soundtrack for the next few hours as hundreds of other dancers – everyone from toddlers to elders – shuffle in. Since many have sleigh bells sewn onto their fringed boots you hear them coming long before you see them.

A colorfully costumed tribal member performs a traditional dance at Crow Fair in Montana.
Traditional dance at Crow Fair. Image credit: Getty Images / Tom Williams

Native American food at the Fair

It would be remiss to talk about Crow Fair without mentioning the fare. There are the usual suspects like ice cream, pizza, and burgers, but the event’s culinary crown jewel is the Indian fry bread. The line for this flattened dough – deep fried to perfection and served with an array of toppings – is never short, but the wait is always worth it. Until my first visit to Crow Fair, I didn’t think fair food could get any better than cotton candy. Little did I know! Twenty-five years later, I still can’t think of a single food that makes my mouth water more than a piping hot pillow of Indian fry bread smothered in powdered sugar.

Like other powwows, Crow Fair is an alcohol-free affair. It makes the event far more family-friendly which is important because at its core, Crow Fair is basically a massive family reunion. As entertaining as it is, it’s not meant to be a tourist attraction. Can non-tribal members attend? Yes. Is it our right? No. It’s a privilege – and one I’ll never take lightly. In fact, I plan on bringing my future kids to Crow Fair someday. Until then I’m fine flying solo (and not having to share my fry bread).

A woman holds a serving of Native American fry bread at Crow Fair in Montana.
The author, with some of that delicious fry bread. Photo credit: Katie Jackson

Trip notes

Crow Fair takes place the third week in August at Crow Agency, about an hour’s drive east of Billings on I-90. Accommodations can be found in the nearby town of Hardin as well as in Billings, Montana’s largest city. Admission is free for enrolled tribal members. Event organizers are still determining the cost of admission for the general public for 2022, but in past years, it’s been around $12 per adult. Entry to the rodeo is an additional $10-$20 per person.

Related articles

Travel Insurance

Simple and flexible travel insurance

You can buy at home or while traveling, and claim online from anywhere in the world. With 150+ adventure activities covered and 24/7 emergency assistance.

Get a quote

2 Comments

  • Pasquale said

    สล็อตเว็บตรง ไม่ผ่านเอเย่นต์ ไม่มีขั้นต่ำ ที่เปิดให้บริการจากผู้สร้างโดยตรง จากต่างประเทศ เว็บสล็อต pg เว็บตรง
    จะมาพร้อมระบบและบริการที่ดีเยี่ยมที่สุด เว็บพนันสล็อต จำนวนมากแล้วจะมาพร้อมระบบ
    ฝาก-ถอน ที่เร็วไว ภายในระยะเวลาเพียงไม่ถึง 10 วินาที เว็บสล็อตแตกงา่ย เว็บตรง ที่เปิดให้บริการ สล็อตออนไลน์ ครบทุกค่าย สล็อตออนไลน์เว็บตรงที่มาแรงมากที่สุดในตอนนี้ สมัครเป็นสมาชิกใหม่วันนี้ รับโปรโมชั่นสล็อตต่างๆมากมาย เว็บพนันออนไลน์ เว็บตรง จะมีโปรโมชั่นสล็อต ต่างๆมากมาย อัพเดทใหม่อยู่เสมอ เพื่อตอบแทนสมาชิกทุกท่าน และเพื่อต้อนรับสมาชิกใหม่ทุกท่าน ให้สามารถร่วมสนุกกับ เว็บตรง ไม่ผ่านเอเย่นต์ ได้อย่างสนุกมากขึ้นเรื่อยๆ ระบบที่สามารถร่วมสนุกสนานได้ทุกหนทุกแห่ง เว็บตรง จะต้องรองรับทุกอุปกรณ์ ไม่ว่าจะเป็น คอมพิวเตอร์ แท็ปเล็ต
    โทรศัพท์ มือถือ หรืออุปกรณ์อื่นๆ ที่สามารถใช้งานInternetได้
    เกมสล็อตมือถือ ที่สามารถช่วยเพิ่มความสะดวกสบายให้กับสมาชิกทุกคน

  • Brandy said

    ในปี 2022 ทุกท่านที่เผชิญกับปัญหาในเรื่องของการเงินจะหมดไปเมื่อได้ลงทุนกับ
    playslot888.com ผู้ให้บริการเว็บสล็อตแท้ ที่จะสร้างรายได้ออนไลน์
    ผ่านเกมสล็อตออนไลน์ที่สามารถหารายได้ได้จริง มีเกมแตกง่ายให้เลือกเล่นเยอะแยะหลายค่าย จากSLOT PG,สล็อต xo เว็บตรง ไม่ผ่านเอเย่นต์ 2022,live22 สล็อต,โจ๊กเกอร์แตกง่าย,SLOT SUPER,ค่าย jili,pragmatic ซึ่งมีให้เลือกเล่นมากยิ่งกว่า
    300 เกมส์ เลยทีเดียว ซึ่งการเล่นของทุกท่านจะไม่ผ่านตัวแทนใดๆ เล่นได้โดยตรง ไได้รับการยืนยันจากหน่วยงานเมืองนอกมากมาย ไม่ว่าจะเป็น GAMBLING COMMISSION ซึ่งเป็นหน่วยงานที่ควบคุมเกี่ยวกับเว็บไซต์พนันออนไลน์โดยตรง
    เพื่อไม่ให้ผู้รับบริการนั้นโดยการเอาเปรียบ เว็บตรงสล็อตของเรานั้น ไม่มีการดัดแปลงปรับปรุงแก้ไขตัวเกมอะไร เล่นง่าย แตกง่ายแตกบ่อยมาก ไม่เหมือนเว็บไซต์อื่นๆที่ท่านเคยเล่นมาอย่างแน่นอน มีระบบที่จะเพิ่มความสะดวกให้กับสมาชิกอย่าง เว็บฝากถอนออโต้ไม่มีขั้นต่ำ ที่เร็วไว ใช้เวลาไม่นานไม่เกิน 15
    นาที อีกทั้งยังรองรับslot ผ่าน
    true wallet โดยไม่จำเป็นจำเป็นต้องใช้บัญชีธนาคาร
    อีกทั้งยังจัดเต็มไปด้วยรวมโปรสล็อตเครดิตฟรี แล้วก็ยังเอาใจคนที่มีทุนน้อย ที่จะฝากเงินรับโบนัสฟรีๆ อย่างสล็อต สมัคร 10 ได้ 100,
    เว็บสล็อต ฝาก 20 รับ 100
    ล่าสุด สำหรับท่านที่พึงพอใจอยากมีอาชีพเสริมผ่านหนทางออนไลน์ วันนี้ playslot888.com เปิดให้บริการสมัครสล็อตเว็บตรง เข้ามาเปิดประสบการณ์ รวมสนุกได้ตลอด 24
    ชั่วโมง ไม่มีวันหยุด
    และสำหรับใครที่ยังเป็นมือใหม่ เรามีบทความ Review สล็อตออนไลน์ ซึ่งมีเกมดังมากมายอย่างเช่น วัวทอง,
    สล็อตบ้านขนมหวาน,Wild Bandito สามารถอ่านได้ฟรี
    เพิ่มโอกาสให้ เล่นเว็บสล็อตเว็บตรง แตกง่าย แตกบ่อย ได้มากยิ่งขึ้น เว็บตรงสล็อต

Add a Comment